Cómo tratar los ataques de asma sin un inhalador (previniéndolos en su lugar)

Como un reloj, un ataque de asma a las 2 am cerró mis vías respiratorias y me sacó del sueño. El dulce alivio del aliento estaba a la distancia del brazo, en el inhalador de emergencia de mi mesa de noche. Una rápida pulverización y en unos segundos sentí que mis bronquios comenzaban a relajarse, permitiendo que entrara un aire precioso.

El siguiente desarrollo fue demasiado predecible. La droga hizo que mi corazón se acelerara y no pude volver a dormirme hasta momentos antes de que sonara el despertador, poniendo fin a mi breve respiro.

Escenarios como este son típicos del asma que sufrió mi vida durante muchos años. Los episodios iban y venían, con espasmos agarrándome los bronquios, inflamación que hinchaba las membranas mucosas y flemas que me ahogaban el aliento.

Los ataques estaban en su peor momento cuando vivía en Florida, donde la intensa humedad provocó que el moho floreciera, agravando mi condición. A menudo sentía que estaba tratando de respirar bajo el agua. Tampoco ayudó mi trabajo como redactora de tecnología en un antiguo hangar de aviones, lleno de moho, vapores químicos y humo de cigarrillo. No puedo contar las veces que parecía imposible pensar con la suficiente claridad para pasar el día. Probé vacunas contra la alergia, pero odiaba tener que pincharme con una aguja, así que dejé el trabajo. Cuando un médico me dijo que mi única opción era tomar medicamentos por el resto de mi vida, finalmente encontré el valor para decir basta.

Mi primera orden del día fue detener un ataque sin usar inhaladores. Logré esto en unas semanas a través de una variedad de métodos, que incluyen tomar primero duchas calientes y luego frías para relajar los espasmos, y flotar sobre vapor infundido con aceite de eucalipto durante períodos prolongados. Pero todavía vivía de un ataque a otro. Necesitaba llegar a la raíz del problema.

Una vez que comencé a excavar, aparecieron pistas por todas partes (incluso en la tumba del rey Tut, donde la hierba antiinflamatoria regaliz, ahora conocida como descongestionante, fue desenterrada junto con otros tesoros). Sin embargo, en última instancia, dejar atrás la enfermedad requirió atender mucho más que mis vías respiratorias cerradas. ¿Arriba de la lista? Estrés.

Una vez que comencé a prestar atención, me di cuenta de que casi cualquier cosa, un frío, presiones en la fecha límite, malas noticias o mal tiempo, podía hacerme respirar con dificultad. El estrés emocional de cualquier tipo fue un detonante particularmente poderoso.

Elson Haas, médico y director del Centro de Medicina Preventiva de Marin en San Rafael, California, no se sorprende. El estrés desencadena respuestas fisiológicas que conducen directamente a problemas respiratorios, dice. ¿Qué es lo primero que hace la gente cuando está nerviosa? Respire más brevemente, por supuesto. Además, el cuerpo libera ciertas hormonas cuando estamos bajo estrés (particularmente adrenalina y cortisol) que abren las vías respiratorias, pero una vez que el estrés desaparece y estas hormonas disminuyen, los bronquios pueden contraerse nuevamente.

Claramente, necesitaba convencer a mi cuerpo para que mantuviera la calma. (¿Detenerse y oler las rosas? ¡Era alérgico a ellas!)

Pensarías que mi situación de vida habría sido de ayuda. Yo era parte de una comunidad de yoga en ese momento, y ¿qué mejor manera de relajarme que respirar profundamente y hacer algunos saludos al sol? Pero también hicimos mucho trabajo de servicio, cuidando a las personas que tenían problemas o estaban muriendo, y me resultaba difícil decir que no a los necesitados. Como resultado, sufrí de “fatiga por compasión”. En algunas ocasiones, me sobrepasaba un dolor desgarrador, que era particularmente malo para mis pulmones. Mientras estallaban los sollozos, noté un impulso inconsciente de contener el flujo, lo que resultó en, lo adivinó, otro ataque de asma. Necesitaba espacio para respirar.

Una de las primeras personas a las que recurrí en busca de ayuda fue la homeópata Jana Shiloh de Sedona, Arizona, quien me trató con la hierba pulsatilla, la “flor del viento”, una metáfora adecuada para la forma en que me sentí, arrastrada por influencias externas. Ayudó enormemente.

El siguiente paso fue crear una zona libre de estrés para mí. Empecé por no ir directamente a casa después del trabajo para evitar las numerosas responsabilidades que podrían atraparme. En cambio, pasaba 20 minutos andando en bicicleta o caminando por la playa, aliviado por los sonidos del océano. Pedirle a un amigo que me masajeara los hombros también ayudó. A medida que mis músculos se suavizaron, mi respiración se volvió notablemente menos trabajosa. También comencé a meditar y a usar el yoga para trabajar en mi respiración. Inhalar y exhalar contando hasta diez me ayudó a regular mi respiración y relajar mi mente al mismo tiempo.

También tomé una serie de clases de baile que abordan el movimiento como práctica espiritual. Esas sesiones me dieron una idea de cómo me muevo por mi mundo y me enfrento a los obstáculos. En uno, todos bailaron al azar a través de un pequeño espacio; la idea era que observáramos si nos sentíamos presionados y tensos o disfrutamos de nuestra propia agilidad, saludando a cada nuevo rostro con una sonrisa. Fue un “¡ajá!” después de la otra, aprendí a transformar mis respuestas iniciales, que eran más a menudo restringidas, en sonrisas de bienvenida.

Finalmente, sentí que volvía a tener el control de mi vida. Había dejado los inhaladores y había identificado y aprendido a controlar las formas clave en las que el estrés estaba agravando mi asma. Entonces, mis estrategias fueron puestas a prueba.

Un día fui a visitar a un amigo con sida que estaba en su lecho de muerte. Cuando entré a la casa de Robert, un gato se frotó contra mí. Luego vi un segundo y un tercero, y entré en pánico. Soy extremadamente alérgico a los gatos y generalmente reacciono con ataques de asma severos. Cuando me acerqué a la cama de mi amigo, se materializaron más gatos hasta que siete de ellos me rodearon.

Mi mente se aceleró. ¿Sería yo el que terminara en el hospital? Resoplé con solo mirar a esos gatos, pero ¿cómo podría dejar a Robert? Entonces recordé algo que había aprendido recientemente: al enfocar mi atención en la parte superior de mi cabeza, podía elevar mi conciencia por encima del pánico que estaba contribuyendo a mi respiración superficial. Visualicé el aliento saliendo por ese espacio. En el yoga, se cree que este es el lugar donde el espíritu abandona el cuerpo durante la meditación.

Quizás esa elección fue más acertada de lo que pensé. Mientras sostenía la mano de Robert, respiré profundamente y fui transportada a un espacio abierto, similar a los estados que había experimentado en la meditación profunda. Sentí como si una esencia me sostuviera, como si fuera una planta que recibe la luz del sol.

En mi visión periférica, vi gatos a cada lado de mí y tuve que sofocar una oleada de miedo que me distraía. Si me permitía hundirme en él, estaría en serios problemas. Podría acortar la visita, me dije. Pero más tarde, cuando miré el reloj, me sorprendió descubrir que habían pasado varias horas y no solo respiraba bien, sino que me sentía completamente renovado.

Mi amigo Robert murió dos días después, pero no antes de enseñarme algo que nunca olvidaré sobre el poder de la compasión. Porque el amor es lo que me mantuvo pegado al lado de Robert, decidido a no dejar que mis propios problemas me impidieran una tarea más importante. Medicina potente. Y una última frontera para conquistar lo que me afligía.

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